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Los datos son el elemento fundamental para poder aprovechar un SIG, y constituyen en gran medida el principal problema a la hora de plantear y ejecutar un proyecto en el cual haya que aplicarse tecnologías para los mismos.

El esfuerzo que ha de realizarse para adquirir, gestionar y poner en marcha el conjunto de datos necesarios para sacar adelante un proyecto de SIG es notablemente superior al esfuerzo requerido por el software, tanto en términos de tiempo como de dinero y personal requeridos. Encontrar o generar datos de calidad adecuada y hacer un uso correcto de ellos, es una tarea compleja que requiere esfuerzo y medios, y que acapara la mayor parte de la actividad de un proyecto de SIG.

Esta problemática relativa a los datos es de carácter general y afecta a todo proyecto de SIG, con independencia del contexto. No obstante, se agrava aún más en las circunstancias de los países en vías de desarrollo, pues los datos disponibles son escasos y generalmente de baja calidad, o incluso totalmente inexistentes. Además, a ello hay que sumar el hecho de que los datos geográficos disponibles son en su mayoría datos en formato analógico –no digital–, y su incorporación a un SIG requiere un esfuerzo adicional.

Disponer de datos fiables y de calidad es un requisito para poder desarrollar proyectos en sectores fundamentales, tales como la gestión de recursos hídricos o las comunicaciones, cuyo avance es fundamental para el crecimiento de los países en desarrollo. Sin datos, las capacidades que un SIG puede brindar en estos campos no pueden aprovecharse plenamente.

Por todo lo anterior, resulta imprescindible desde un punto de vista estratégico dotar a los países en vías de desarrollo de métodos para un acceso eficaz a los datos geográficos existente, con el objetivo de que la carencia de éstos, o su dificultad de obtención y uso, puedan frenar el trabajo en aquellos campos que los necesiten.

Una gran parte de los datos geográficos existentes son creados por organismos estatales.

Aunque es posible la creación de datos a escala local por parte de una empresa o colectivo, especialmente para su uso en algún proyecto concreto concreto, la creación de datos geográficos a escala regional o nacional queda en general fuera del alcance de éstas, y es el Estado, a través de alguno de sus organismos, el que desarrolla la mayor parte del esfuerzo de captura y preparación de estos datos. Debido a la gran importancia estratégica de los geodatos y al origen habitual de los mismos, existen actualmente corrientes que abogan por un acceso libre a todos los datos recogido por organismos estatales, considerando que este acceso no constituye un privilegio, sino un derecho (Thanushkodi, 2006).

Sin duda, esta postura es de gran valor en países en desarrollo, pues de otro modo la inversión necesaria para sacar adelante cualquier proyecto que requiera datos espaciales sería muy superior debido al alto coste de creación de los mismos.

Fundamentalmente, se trata de utilizar los datos disponibles de la mejor manera posible y extrayendo de ellos el máximo provecho, optimizando así los recursos. Los datos geográficos son en sí recursos muy valiosos, y como ya hemos visto, son asimismo el verdadero motor de todo desarrollo basado en el análisis geográfico.

Iniciativas muy valiosas en este sentido son las que tienen como fin la creación de las denominadas Infraestructuras de Datos Espaciales (IDE).

Una IDE integra datos, metadatos (datos acerca de los datos que los describen) y servicios basados en los anteriores, con la finalidad de fomentar su uso. Es decir, actúan como repositorio centralizador de datos espaciales y ofrecen servicios sobre éstos.

Sin embargo, establecer una IDE y hacer que ésta sea utilizable en la práctica, no es tan sencillo como almacenar todos los datos de forma conjunta y a partir de ahí disponer los servicios pertinentes.

Existen muchas dificultades técnicas en este sentido, y una de las principales es la relativa al formato en que esos servicios ofrecen los datos a través de esos servicios. El uso de estándares abiertos es la solución a este problema, y como veremos, se trata de un planteamiento muy ligado conceptualmente al del software libre, por lo que se integra bien con el empleo de SIG libres.

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