Microcentrales versus Grandes Centrales Hidroeléctricas

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En el presente documento se consideran microcentrales hidroeléctricas las potencies menores de 100 kW (Desde hace aproximadamente dos décadas se acepta la denominación de centrales picohidráulicas para potencias menores de 10 kW).

Una central hidroeléctrica es un sistema que utiliza un caudal de agua “Q” y una altura “H” producida por el gradiente de un pequeño río o quebrada, para generar energía eléctrica.

Los componentes de un sistema hidroeléctrico pequeño generalmente se organizan en tres grandes rubros:

i) Obras Civiles que incluyen, captación (o bocatoma), canal, tubería de presión, casa de fuerza, y obras auxiliares (entre los más importantes los desarenadores, canal de descarga y otros).

ii) Equipo Electromecánico, que incluye turbina, generador y controles.

iii) Redes, incluyendo las de transmisión y distribución.

Como se puede observar en el esquema de la Figura 1 (ver La Energía Hidráulica, Alternativa para las Zonas Rurales) , el agua es captada en la bocatoma, conducida por el canal hasta la cámara de carga (En el trayecto del canal hay al menos un desarenador para eliminar los sólidos, sobre todo arena), de allí a la tubería de presión, la cual descarga el caudal sobre los alabes de la turbina; la fuerza del agua hace girar la turbina y ésta el generador eléctrico, que producirá la electricidad.

La electricidad es conducida mediante las redes de transmisión hasta el centro poblado y finalmente allí se distribuye, mediante una pequeña red de distribución, a los usuarios.

Cuadro 1. Principales diferencias entre centrales pequeñas y grandes centrales.

Pequeñas Centrales Grandes Centrales
La máxima potencia de diseño se calcula según el mínimo caudal del río o quebrada: no se acostumbra a construir reservorios. Se diseñan considerando la máxima generación de energía posible: por tanto, requiere grandes reservorios para seguir generando a alta capacidad incluso en las épocas de estiaje.
Se puede construir con tecnologías y capacidades locales Se construye con tecnología y capacidades importadas.
Es posible operarla con capacidad local Administración centralizada.
Se utiliza para atender pequeñas demandas en zonas aisladas. Se utiliza para alimentar grandes sistemas de redes (nacionales y/o regionales).
Muy poco impacto ambiental, normalmente pequeños movimientos de tierra; no exige caminosde acceso ni campamentos. Gran impacto ambiental, inundación de grandes zonas para reservorios de aguas; enormes movimientos de tierra, elimina especies.

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